El agua es esencial para todo el desarrollo socioeconómico y para mantener ecosistemas saludables. Aunque conocemos a la Tierra como “el planeta azul” tan solo un 1% del agua que contiene es apta para el consumo humano.

A medida que la población aumenta y el desarrollo exige mayores asignaciones de aguas subterráneas y superficiales para los sectores doméstico, agrícola e industrial, la presión sobre los recursos hídricos se intensifica, lo que genera tensiones, conflictos entre los usuarios y una presión excesiva sobre el medio ambiente.

Para muchas personas abrir el grifo y que salga agua potable es una realidad completamente naturalizada, mientras que para otros es un sueño inalcanzable. Según Naciones Unidas se estima que para el 2025 un aproximado de 1800 millones de personas vivirán en condiciones de escasez grave.

Por ello la solución podría estar en la fuente que contiene el 97% del agua a nivel mundial, es decir, en el agua proveniente de los mares y océanos.

 

¿La desalinización puede ayudar a resolver la crisis mundial del agua?

Actualmente en el mundo hay 18.000 plantas desalinizadoras, según la información de Asociación Internacional de Desalinización o también conocida como IDA, por sus iniciales en inglés.

En este video de la Asociación Española de Desalación y Reutilización, AEDyR se muestra con mucha claridad que es la desalación. ¿Cuál es la disponibilidad de agua en la Tierra? ¿Qué es la desalación? ¿Por qué es importante? ¿Qué impacto ha tenido el desarrollo de la desalación en nuestro país y en nuestras vidas?

Día a día, la ingeniería supera barreras y genera avances impresionantes. Las desaladoras también llamadas IDAM (Instalaciones de Desalación de Agua Marina) están proporcionando agua apta para el consumo humano en muchos puntos de la geografía mundial. Las capacidades de estas plantas industriales de aguas están alcanzando capacidades realmente espectaculares.

 

Cómo son los métodos para la desalinización

Existen dos métodos de desalinización: los que usan calor y los que desalinizan a través de membranas.

Los primeros son muy similares al proceso natural por el que pasa el agua desde que llueve hasta que vuelve a llover. Estas técnicas evaporan el agua y la condensan -tal como sucede en las nubes-. Ese proceso ya se había descripto hace siglos; aparentemente era utilizado por navegantes que agotaban sus reservas de agua en los barcos y tenían que recurrir al agua de mar para hidratarse. Sin embargo, cabe mencionar que durante el siglo XX la tecnología hizo grandes avances y se pudieron desarrollar procesos más adecuados y eficientes.

Los segundos tipos de métodos utilizan membranas para generar energía que luego se transforma en energía mecánica.

En este video de la Asociación Española de Desalación y Reutilización, AEDyR,s e muestran las diferentes técnicas de desalación. Desalación y energía. ¿En qué consiste la desalación? ¿Cuáles son los principales procesos que se utilizan para desalar agua? Gráficos de los procesos de desalación.

 

Desalinización en España

Desde que en la década de los 60 se pusieran en marcha las primeras plantas en las Islas Canarias, la desalinización se ha expandido de forma constante por toda España con el fin de asegurar la disponibilidad de agua en las zonas con más escasez.

De acuerdo con los datos aportados por IAgua, España produce 3 millones de m3/día de agua desalinizada en la actualidad. Más del 80% de dicha capacidad se produce en solo 50 plantas distribuidas por el arco mediterráneo y las Islas Canarias donde representa el 15 % de la producción total mientras en Valencia y Andalucía es del 25% y en Murcia del 20%.

España es el quinto país en número de desaladoras del mundo con un total de 900 plantas, como son por ejemplo, la planta desaladora de Las Carboneras en Almería, la de San Pedro de Pinatar en Murcia, El Atabal de Málaga, la de Alicante, Barcelona, Torrevieja, Las Águilas, etc.. En total suman una capacidad de 1,45 millones de metros cúbicos al día.

Las empresas españolas se sitúan a la cabeza de este sector.

Las principales innovaciones tecnológicas que están por llegar en la explotación de plantas desalinizadoras, tienen el desafío de aportar soluciones a mediana y gran escala, que permitan avanzar hacia la nula huella de carbono en su explotación, donde el mix de energías renovables como la eólica, la solar y la marina de forma intrínseca jugará un papel esencial. Otro de los desarrollos esperados será la irrupción de algún proceso emergente de desalinización que le haga sombra a la ósmosis inversa. La actividad de I+D en este área es enorme y alguno de esos desarrollos (sirvan de ejemplo los basados en nanopartículas, osmosis directa o desionización), podrá terminar en un nuevo concepto de desalinización de alta eficiencia.

 

Las 3 desaladoras más grandes del mundo

A día de hoy, la desaladora más grande del mundo es la IDAM Sorek. Está situada en Israel a 15 Km al sur de Tel Aviv y se inauguro en octubre de 2013. Su construcción se realizó con una inversión aproximada de 400 millones de dólares (295 millones de euros).

La IDAM Sorek está diseñada para un caudal de tratamiento de 624.000 m3/día, mediante la tecnología de ósmosis inversa (SWRO).

La segunda desaladora más grande del mundo: IDAM Ashod. fue construida por la empresa española Sadyt. Ubicada también en Israel, se encuentra en la sexta ciudad más importante y cuenta con una población de 210.000 habitantes.

Esta desaladora tiene una capacidad de producción de 384.000 m3/día, y también cuenta con la tecnología de desalación por ósmosis inversa. Destaca el pretratamiento de ultrafiltración que por sus dimensiones se trata de uno de los más grandes del mundo. Comenzó su funcionamiento en diciembre del año 2013.

La tercera desaladora más grande del mundo: IDAM Port Stanvac,  localizada en Australia en la localidad de Port Stanvac a 30 Km de Adelaida, conocida por su Distrito central de negocios (CBD).

Cuenta con una capacidad punta de 300.000 m3/día, que cubrirá el 50% del suministro de agua potable en toda la región. Esto soluciona los problemas de abastecimiento debido a los bajos niveles del rio Murray, que ya no proporciona la cantidad necesaria de agua potable para abastecer toda la población, comercio, e industrias de esta región del sudeste de Australia.

 

La desalinización en constante evolución tecnológica. Científicos del MIT crean una desalinizadora solar pasiva que bate récords de eficiencia

Una desalinizadora solar completamente pasiva creada por científicos del MIT y en China produce 5,7 litros de agua potable por hora por cada metro cuadrado de área de recolección solar.

Tales sistemas, que además no producen residuos de salmuera, podrían potencialmente servir a zonas costeras áridas fuera de la red para proporcionar una fuente de agua eficiente y de bajo costo

El sistema utiliza múltiples capas de evaporadores y condensadores solares planos, alineados en una matriz vertical y cubiertos con aislamiento de aerogel transparente. Se describe en un artículo que aparece en la revista ‘Energy and Environmental Science’.

A diferencia de algunos sistemas de desalinización, no hay acumulación de sal o salmueras concentradas para eliminar. En una configuración de flotación libre, cualquier sal que se acumule durante el día simplemente se devolvería al mar por la noche a través del material absorbente, según los investigadores.

Desalinización con tecnología solar para producir agua potable

Un equipo conjunto de investigación del Instituto de Ciencia y Tecnología de Corea (KIST), dirigido por el Dr. Kyung-guen Song del Centro de Investigación del Ciclo del Agua del KIST y el Dr. Won-jun Choi del Centro de Materiales y Dispositivos Optoelectrónicos del KIST, ha anunciado que ha utilizado el calor solar, una fuente de energía renovable, para desarrollar una tecnología de destilación por membrana altamente eficiente que puede producir agua potable a partir de agua de mar o aguas residuales.

El equipo de Kyung-guen song muestra sus absorbedores solares (9 paneles, de 5 cm por 5 cm de tamaño). (Foto: Korea Institue of Science and Technology (KIST))

La nueva tecnología de destilación por membrana impulsada por energía solar que el equipo de investigación desarrolló utilizando el nuevo absorbedor solar utiliza la energía solar como fuente de calor. Como tal, la tecnología puede utilizarse para suministrar agua potable en zonas aisladas sin infraestructura energética, como los países subdesarrollados, las zonas insulares y las zonas remotas con falta de agua potable.

 

Esta empresa estadounidense produce agua en el desierto de Dubai a partir de la humedad de la atmósfera

El agua es un bien escaso, especialmente en el desierto. Una compañía estadounidense reinventa la forma de obtener agua potable en estas zonas del planeta. En lugar de perforar pozos o desalinizar el agua del mar, la empresa con sede en Arizona, Zero Mass Water, se ha centrado en extraer la humedad del aire para producir agua embotellada, y lo hace en una planta a 20 kilómetros de Dubai.

Esta empresa producirá 2,3 millones de litros de agua al año, el volumen de una piscina olímpica. El principal escollo se encuentra en que la tecnología, por el momento, es más cara que el proceso de desalinización para la misma cantidad de agua

Este proceso, es más caro que la desalinización. Por eso, el agua producida estará al nivel de otras marcas importadas de alta gama como Evian o Fiji, que se venden a 2,4 euros el litro.

 

Oportunidades de ingenieria de desalación para empresas españolas en Catar

Miguel Ángel Fajardo, agregado comercial de la Oficina Económica y Comercial de España en Catar nos resume las líneas de actuación del gobierno catarí para garantizar el suministro de agua en el país a largo plazo, y nos explica las áreas donde han detectado oportunidades comerciales para las empresas españolas de ingeniería de aguas y facility management, entre otras.

Además del nicho de mercado que existe para empresas innovadoras en el sector de la energía.

 

El know-how de las empresas españolas de ingeniería de desalación, clave para los proyectos de agua en Marruecos

Javier Fernández Méndez de Andes, consejero jefe de la Oficina Económica y Comercial de España en Rabat describe los principales retos del sector del agua en Marruecos, donde este recurso es muy escaso.

Entre los objetivos del gobierno marroquí están aumentar sus embalses y apostar soluciones no convencionales como la desalinización y la reutilización de aguas residuales, así como la mejora de las redes de distribución de agua potable en las grandes ciudades.

La desalinización está creciendo tan rápido que es más que seguro que jugará un papel fundamental en el abastecimiento de agua en los próximos años. Este crecimiento se da con mayor fuerza en los países con una baja disponibilidad de acceso al recurso y tenderá a acentuarse en los próximos años.

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